Elegant and lustrous white, Himeji Castle appears like a giant heron flying in the sky. Together with a 400-year-long history, it is undisputedly the most spectacular castle in Japan. After several years of extensive renovation, Himeji Castle was fully re-opened to the public in March 2015 and the White Heron once again dominates the sky of Himeji.

Tiếng Việt

The history of Himeji Castle (姫路城) dates back to 1580 when the shōgun Toyotomi Hideyoshi remodelled a fort standing atop a hill in Himeji into a formidable castle. Some 30 years later, the castle was enlarged by Ikeda Terumasa, a feudal lord of the early Edo period. He was awarded this castle by Tokugawa Ieyasu due to his service at the Battle of Sekigahara. The construction was completed in 1609 and the castle complex as it survives today is over 400 years old.

Himeji Castle
Himeji Castle standing atop.

Unlike many other castles in Japan, Himeji Castle miraculously escaped the devastation of the Second World War, even though the surrounding area was burnt to the ground. Fire and natural disasters also did no harm to the castle. The only occasion that Himeji Castle was nearly destroyed is when the castle was put up for auction in 1871. One of Himeji resident purchased it for 23.5¥ and intended to demolish the castle for crop farming. However, the cost of destroying the castle was estimated to be too great, and it was again spared.

Himeji Castle
Only 23.5 Japanese yen for such a beautiful castle. What a deal!

Today, Himeji Castle is a national treasure and one of the very first places in Japan that UNESCO designated as a World Cultural Heritage Site. Its imposing size and inimitable beauty attract nearly three million visitors each year, making it Japan’s most visited castle. Furthermore, thanks to its graceful and brilliant white appearance, the castle is often referred as Shirasagi-jō (白鷺城), or the White Heron Castle.

White Heron Castle
The graceful white heron of Himeji

Built during the feudal period, Himeji Castle contains an advanced defensive system. It consists of more than 80 buildings spread across multiple baileys, which are connected by a series of gates and winding paths. The goal of this labyrinth-like layout is to slow down and expose attacking forces to numerous stone-throwing platforms and nearly 1000 firing holes.

The maze-like defensive system
The maze-like defensive system
Cherry blossoms in West Bailey
Cherry blossoms in West Bailey

At the heart of the castle-complex stands the main keep, Daitenshu, a magnificent multi-storey wooden structure. From outside, it appears to have only five floors, however, it actually has a 7-floor configuration, including six internal floors and a large basement. The floors are generally unfurnished and each level gets progressively smaller as you ascend. The keep also maintains some hidden features, such as mushagakushi (hidden rooms where warriors could lie in wait), nijyu-no-tobira (two-layered doors).

The Main Keep
The wooden frame of the main keep
Inside the main keep
Inside the main keep (lower floor)

In order to preserve the main keep’s original shape and beauty, an extensive restoration began in 2009, 45 years after “The Showa Era Restoration”. All the roof tiles, joint plasters, as well as floorboards and windows, were replaced. Edge of eaves, gables and other decorative components were either repainted or completely repaired. The pillars are also repaired and reinforced to be earthquake proof. Known as “The Heisei Era Restoration”, the whole project costs approximately 2.4 billion yen and it took around six years to complete. In March 2015, Himeji Castle was fully re-opened to the public and the White Heron once again dominates the sky of Himeji.

Himeji Castle
Himeji Castle in spring

Practical Information

  • Lying on the Sanyo Shinkansen line, the town of Himeji is easily accessible from Osaka by shinkansen (approx. one hour). The castle stands about one kilometre down Himeji’s main street and it takes around 15-20 minutes to walk there from the train station. Alternatively, you can take a bus which costs around 100 yen one way.
  • For those visiting the interior of the main keep, a long waiting time should be considered, especially during the cherry blossom season (late March to early April), the Golden Week (late April to early May) and the summer holiday (July and August). The number of visitors allowed to enter the main keep may be limited by the use of numbered tickets. Admission: 1000¥.
  • When getting out of the main keep, be sure to check out the Okiku’s well on which a classic Japanese ghost story is based. In the story, Okiku was a maid of Aoyama, a retainer who planned a plot against his lord. Okiku overheard the plot and reported it to her lover, a loyal warrior, and the plot was averted. When Aoyama found out that his maid had been the cause of his failure, he decided to kill her. So he accused her of having stolen one of ten very rare dishes. She was tortured to death and thrown into the well. From then after, Okiku became a vengeful spirit and haunted her murderer by counting to nine and then making a terrible shriek.

Himeji & Tòa lâu đài Bạch Diệc

Với vẻ ngoài trắng muốt tao nhã, lâu đài Himeji trông như một con diệc trắng đang bay trên bầu trời xanh. Với một lịch sử hơn 400 năm, lâu đài Himeji được đánh giá là lâu đài kì vĩ và độc đáo nhất Nhật Bản. Nó khiến bất cứ ai khi đến nơi đây đều không khỏi trầm trồ kinh ngạc.

Lịch sử của lâu đài Himeji bắt đầu từ khoảng cuối thế kỉ 16, khi lãnh chúa Toyotomi Hideyoshi hùng mạnh phá bỏ một pháo đài trên đỉnh ngọn đồi Himeyama thuộc miền Nam Nhật Bản. Thay vào vị trí đó, ông cho xây dựng lâu đài Himeji để thể hiện quyền lực và sự giàu có của mình. Tuy nhiên, khi quân đội của Toyotomi đại bại trước quân của Tokugawa Ieyasu tại Sekigahra vào những năm 1600, lâu đài được ban cho lãnh tướng Ikeda Terumasa như một phần thưởng. Ikeda đã cho cơi nới pháo đài và việc mở rộng hoàn thành vào năm 1609. Từ đó đến nay, lâu đài Himeji đã không có thay đổi gì đáng kể.

Himeji Castle
Himeji Castle standing atop.

Trong suốt 400 năm qua, lâu đài Himeji đã may mắn không bị tổn hại bởi chiến tranh, bom đạn hay bất kỳ thảm họa thiên nhiên nào. Mặc dù, khu vực xung quanh đã bị phá hủy hoàn toàn và bom đã từng rơi trúng lâu đài trong Đệ Nhị Thế Chiến, nhưng nó đã không phát nổ nên lâu đài không bị hư hại gì. Lần duy nhất lâu đài cận kệ cái “chết” là vào những năm cuối thế kỉ 19 khi “Lệnh phế thành” được ban ra. Lâu đài đã được bán đi với giá chỉ 23.5¥ và người chủ lúc bấy giờ đã dự định phá bỏ lâu đài để phát triển nông nghiệp. Tuy nhiên, chi phí phá bỏ lâu đài quá lớn. Do đó, lâu đài Himeji lại một lần nữa được “tha”.

Himeji Castle
Only 23.5 Japanese yen for such a beautiful castle. What a deal!

Ngày nay, lâu đài Himeji là một quốc bảo của Đất Nước Mặt Trời Mọc. Đồng thời, nó cũng là một trong những địa điểm đầu tiên tại Nhật được UNESCO công nhận là Di Sản Văn Hóa Thế Giới. Hàng năm, có khoảng gần 3 triệu du khách đến Himeji để tham quan và chiêm ngưỡng vẻ đẹp của lâu đài. Lâu đài còn được biết đến với cái tên Shirasagi-jō (白鷺城), hay lâu đài Bạch Diệc nhờ vẻ ngoài trang nhã, tuyệt đẹp.

White Heron Castle
The graceful white heron of Himeji

Được xây dựng trong thời kì loạn lạc, lâu đài Himeji không chỉ đẹp mà còn sở hữu một hệ thống phòng thủ vượt trội. Lâu đài bao gồm 80 tòa nhà nằm rải rác khắp các vòng thành. Các vòng thành này lại được kiểm soát nghiêm ngặt bởi nhiều lớp cửa, nhằm đảm bảo cho quân địch không thể tiến nhanh. Thêm vào đó, vô số những lỗ châu mai được đục trên tường thành và pháo đài để bắn tên, bắn súng hay thả đá vào kẻ thù.

The maze-like defensive system
The maze-like defensive system
Cherry blossoms in West Bailey
Cherry blossoms in West Bailey

Ở trung tâm của lâu đài Himeji là Daitenshu, tòa tháp kiến trúc bằng gỗ lớn nhất Nhật Bản. Nhìn từ bên ngoài, tòa tháp dường như chỉ có 5 tầng. Nhưng thực ra, Daitenshu là một kiến trúc 7 tầng, bao gồm 6 tầng và một tầng hầm lớn. Toàn bộ sàn nhà không được lót thảm và càng lên cao diện tích càng được thu hẹp lại. Bên trong, Daitenshu còn được lắp những cơ quan mật, như mushagakushi  (nơi mai phục, nằm ẩn trong các góc nhà) hay nijyu-no-tobira  (cửa hai lớp).

The Main Keep
The wooden frame of the main keep
Inside the main keep
Inside the main keep (lower floor)

Nhằm mục đích bảo tồn vẻ đẹp của lâu đài Himeji, quá trình trùng tu đã được bắt đầu vào năm 2009. Tất cả mái ngói, mối nối, cửa sổ và ván lót sàn đều đã được thay mới. Mái hiên cũng như những bộ phận trang trí cũng được trùng tu hay sơn phết lại. Những cột gỗ ở tầng hầm, tầng 1 và 6 cũng đã được gia cố lại giúp chúng có thể chịu được động đất. Toàn bộ dự án mất khoảng 2.4 tỉ yên Nhật và mất 6 năm để hoàn thành. Đến tháng 3 năm 2015, lâu đài được mở cửa lại cho công chúng và “con diệc trắng” thành Himeji lại một lần nữa được bay trên bầu trời xanh.

Himeji Castle
Himeji Castle in spring

Một số thông tin cần biết

  • Thành phố Himeji nằm trên tuyến Sanyo Shinkansen. Bạn chỉ mất khoảng một giờ để đi từ Osaka đến đây. Lâu đài Himeji nằm ngay con phố chính, và mất khoảng 15-20 phút để đi bộ từ ga Himeji. Bạn cũng có thể sử dụng bus, chỉ mất khoảng 5 phút. Giá vé: 100¥ một chiều.
  • Lâu đài Himeji là một địa điểm du lịch nổi tiếng nên du khách khá đông, đặc biệt là vào những dịp lễ hay kì nghỉ hè. Do đó nếu bạn có ý định tham quan bên trong lâu đài, hãy sắp xếp ít nhất là 2 tiếng. Giá vé: 1000¥.
  • Trên đường ra, bạn có thể xem qua cái giếng của Okiku nơi viết nên một câu truyện ma hết sức cổ điển của Nhật Bản. Trong câu truyện này, Okiku là hầu gái của một quản gia tên Aoyama. Người này muốn lật đổ lãnh chúa của mình nên đang lên kế hoạch hãm hại. Tuy nhiên, Okiku đã nghe được kế hoạch và báo lại cho người yêu của cô, một người lính trung thành với lãnh chúa. Kế hoạch theo đó mà thất bại. Khi Aoyama biết chuyện, ông ta quyết định giết Okiku. Ông đã vu oan cho cô hầu gái là ăn trộm một chiếc dĩa quý giá trong bộ sưu tập 10 chiếc của lãnh chúa. Okiku bị giết rồi ném xuống giếng. Từ đó, Okiku trở thành một oan hồn hằng đêm hiện lên bên chiếc giếng để đếm dĩa. Khi đếm đến chiếc thứ 9, cô sẽ gào lên thảm khốc vì không thể tìm ra chiếc dĩa cuối cùng…

9 comments

  1. I loved the Himeji castle, but the highlight of my Himeji trip was Mt. Shosha. It was quiet and lovely, and what I was expecting of a temple complex. I definitely recommend anyone visiting Himeji to spare half a day for the castle and half a day for Mt Shosha to balance the hustle and tranquil.

    Liked by 2 people

  2. I remember seeing the castle from the train, from the train station, and as my friend and I were walking down the main avenue leading to it. Such an imposing monument, indeed. Your photos bring back some good memories, Len.

    Liked by 1 person

    1. Thanks for your comment, Bama! Before visiting, I thought that Himeji Castle and Osaka Castle would be of the same size. But I was wrong. In comparision to Osaka Castle, the one in Himeji is indeed a giant 🙂

      Liked by 1 person

  3. This is hands down one of my favorite historical sites in all of Japan. 🙂 My first time at Himeji Castle was on a family vacation many years ago, before the latest restoration, when we did a half-day trip from Osaka during cherry blossom season. Then I returned in October 2016 with Bama as part of his first-ever trip to Japan. It was just as beautiful and impressive as I’d remembered, but the roof tiles looked brand new and the whole structure seemed to glow in the sunlight.

    Liked by 1 person

    1. Totally agree! The castle looks absolutely stunning on a sunny day 🙂 I was impressed by the skill of the Japanese architectures as well. I wonder how they could build such a complex structure without any guidance or machine.

      Liked by 1 person

    1. It must be wonderful! Image the cherry blossoms framing the white castle. When I was there, the flowers has started falling due to the unexpected heatwave 😦 There was only one tree that is still in full bloom.

      Liked by 1 person

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

w

Connecting to %s