To put it simply, a ryokan is a Japanese-style inn. But unlike its Western-style counterpart, the ryokan is an embodiment of Japanese lifestyle which was treasured and passed down over generations. From the traditional and often historical architecture to a skilful level of attentive and service, spending the night at a ryokan is definitely an ideal way to experience the “true Japan”.

Tiếng Việt

The origin of the Japanese ryokan dates back to more than 1300 years ago when the Buddhist monks started setting up the so-called fuseya (free guest house) to assist travellers. Back in those days, transportation between regions was difficult and travelling was indeed perilous, resulting in the death of a large number of travellers. That’s why the fuseya was established to provide shelter for those in needs.

As times went on, priorities of travellers changed: they required not only a space to stay overnight, but also good meals and comfortability; and thus facilities had to modify to adapt the guest’s growing demand, forming the basis of modern-day ryokans. Omotenashi – “offering the best service without the expectation of a reward” – is the core value of every ryokan, and if you want to experience this traditional lifestyle and hospitality, there is no better chance than staying in a ryokan.

Ryokan
The traditional architecture of a Japanese ryokan

Ryokans can be found throughout Japan and they vary greatly in term of size and style. Some ryokans are small and operated by a family for generations, while others boast facilities like a modern hotel with hundreds of rooms. Regarding price, ryokans also range from no-frills, budget options to the luxury establishment catering for the affluents. While extremes do exist, the average cost of a stay is between 15,000¥ and 25,000¥ per person, per night, including an elaborate dinner in the evening, followed by a sumptuous breakfast the next morning.

Shukubo
The entrance to a ryokan. Actually, it is a Buddhist temple and this special type of inn is called shukubo
Decorative figure
Decoration for Children’s Day (05th May) in a ryokan

As an embodiment of traditional Japanese lifestyle, ryokans combine many of the best elements from the olden times, such as tatami floors, futon beds (which are usually stored during the day and laid out only in the evening before going to bed) and Japanese style baths. Many establishments also incorporate onsen, natural hot springs, that’s why ryokans are very common in areas with hot spring sources. The way a ryokan blends with its surrounding is another important facet of the ryokan culture. Stunning gardens, open-air baths, rooms with impressive view are usually an integral part of most ryokans, especially those in the high-end category.

A standard ryokan's room
A standard ryokan’s room features tatami floor, futon beds and kotatsu – low, wooden table frame covered by a futon, underneath is a heat source.
The garden of a ryokan
The garden of a ryokan

When staying at a ryokan, another factor that should not be overlooked is the food. In fact, many Japanese people select (or neglect) a ryokan based on the quality of the food provided. That’s why great care is taken in both the preparation and presentation of each dish, and every single dish should reflect the ryokan’s personality. Meals are typically kaiseki-ryōri (Japanese haute cuisine) – a multi-course menu that features local and seasonal specialities. But in some special cases, it is replaced by shōjin ryōri – vegetarian meals using foods processed from vegetables and soybeans. In general, meals are served in the ryokan’s dining hall, but a good number of ryokan serve meals directly in the guest room, with attendants bringing each carefully prepared dish to the table.

Kaiseki-ryōri
Kaiseki-ryōri – multi-course meal features seasonal and local specialities
Kaiseki-ryōri
A beautiful hors-d’oeuvre in the Japanese multi-course haute cuisine
Kaiseki-ryōri
Breakfast at the ryokan
Shōjin ryōri
Shōjin ryōri – Vegetarian meals using foods processed from vegetable and soybeans

Practical Information

Because of their emphasis on traditional style and atmosphere, ryokans might appear aloof for first-timers who are unfamiliar with the procedures and etiquette. But in reality, ryokans are very hospitable places and staying in one is indeed a unique experience when travelling to Japan. However, there are certain etiquettes that you should follow to enjoy your stay:

  • Don’t drag your luggage on the tatami floors because heavy bags and suitcases may damage the surfaces. There is usually a designated area for putting your bags. Very often your attendants will handle the luggage for you when the check-in process is completed.
  • During your stay, you are encouraged to wear the yukata – a casual summer kimono made of cotton or synthetic fabric. You can wear it to the dining hall, to the onsen, and in some hot spring towns, you can even walk outside in yukata.
  • When wearing the yukata, put the right lapel tightly over the left, with the obi tied loosely to your side. Never put the left lapel over the right, because it is believed to bring bad luck. Only dead people wear yukata that way!
  • The onsen or Japanese style bath is perhaps the most challenging part (at least for me). It’s a communal bath and you share it with other guests. The baths are segregated into male- and female section. You are not allowed to bring anything in this area, except a small towel. Before entering the bath tube, you have to wash your hair and body. When inside, make sure that your head and towel don’t fall into the water. After taking bath, you should cleanse yourself once again with cool water. It’s a lengthy and stringent process but the end effect is purely relaxing.

Ryokan & Sự hiếu khách của người Nhật

Khi nhắc đến ryokan, nhiều người lầm tưởng rằng nó là một dạng homestay thông thường. Nhưng thực ra, ryokan là một loại hình khách sạn đã có truyền thống từ rất lâu đời tại Nhật Bản. Từ kiến trúc cổ, đến phong cách phục vụ chuyên nghiệp ân cần, ryokan là hiện thân của một lối sống “chuẩn Nhật”, một nét đặc trưng ở xứ sở Phù Tang đã được lưu truyền qua nhiều thế hệ.

Nguồn gốc của ryokan bắt đầu từ khoảng 1300 năm trước, vào thời kì Nara. Vào thời bấy giờ, giao thông giữa các vùng miền chưa phát triển, đi lại vô cùng khó khăn. Mỗi chuyến hành trình đều vô cùng nguy hiểm và không ít người đã phải bỏ mạng dọc đường. Trước tình cảnh đó, những nhà sư đã không thể nhắm mắt làm ngơ và họ đã dựng nên những fuseya (tạm dịch là một nơi dừng chân) để cứu giúp những người khách lữ hành. Thời gian trôi qua, giao thông dần trở nên thuận tiện hơn và yêu cầu của những người khách cũng dần thay đổi. Họ không chỉ cần một nơi để nghỉ qua đêm, mà họ cần một bữa ăn ngon cũng như sự thoải mái. Theo đó, các nhà nghỉ cũng phải thay đổi để đáp ứng nhu cầu của khách, tạo nên nền tảng của ryokan ngày nay. Omotenashi – cung cấp dịch vụ tốt nhất mà không đòi hỏi sự đền đáp – là tinh thần chủ đạo của mỗi ryokan, và nếu bạn muốn trải nghiệm sự hiếu khách của người Nhật thì không nơi nào tốt hơn là tại một ryokan.

Ryokan
A Japanese ryokan features traditional architecture

Có hàng ngàn ryokan nằm rải rác khắp nước Nhật. Tuy nhiên, chúng rất khác nhau về quy mô và phong cách. Trong khi một vài ryokan được vận hành bởi một gia đình qua nhiều thế hệ với quy mô chỉ vài phòng, thì cũng có những ryokan có cơ sở hạ tầng như một khách sạn 5 sao với hàng trăm phòng. Giá cả cũng có sự chênh lệch rất lớn giữa những ryokan bình dân và những ryokan cao cấp chuyên phục vụ tầng lớp thượng lưu. Mặc dù có sự chênh lệch rõ rệt về giá cả, nhưng giá trung bình một đêm ở ryokan là từ 15000¥ đến 25000¥ cho một người, thường bao gồm tiền phòng, một bữa tối thịnh soạn, và một bữa sáng vào ngày hôm sau.

Shukubo
The entrance to a ryokan. Actually, it is a Buddhist temple and this special type of inn is called shukubo
Decorative figure
Decoration for Children’s Day (05th May) in a ryokan

Được xem là hiện thân của lối sống “chuẩn Nhật”, ryokan tổng hợp tất cả những gì tinh túy nhất của một nước Nhật xưa, ví dụ như sàn tatami (sàn bằng chiếu tre), đệm ngủ (thường được cất trong tủ và được những nhân viên phục vụ trải ra trước giờ ngủ) và phòng tắm theo phong cách Nhật. Một vài ryokan còn kết hợp cả onsen, suối nước nóng, do đó bạn có thể dễ dàng tìm thấy nhiều ryokan ở khu vực có các suối nước nóng. Một nhân tố cũng không kém phần quan trọng là cảnh quan xung quanh. Những khu vườn cắt tỉa tỉ mỉ, những bồn tắm ngoài trời, hay ban công có view đẹp là những thứ thường thấy ở các ryokan, đặc biệt là những ryokan hạng sang.

A standard ryokan's room
A standard ryokan’s room features tatami floor, futon beds and kotatsu – low, wooden table frame covered by a futon, underneath is a heat source.
The garden of a ryokan
The garden of a ryokan

Thức ăn cũng đóng một vai trò cực kì quan trọng trong việc thành bại của một ryokan. Khi chọn ryokan, nhiều người Nhật dựa trên món ăn mà họ được thưởng thức. Do đó, các ryokan rất cẩn trọng trong việc chế biến và trình bày thức ăn, và mỗi món ăn đều phải mang một dấu ấn riêng biệt. Thông thường, kaiseki-ryōri – bữa ăn nhiều món sẽ được phục vụ. Cái đặc biệt của kaiseki-ryōri là những món ăn đều được làm từ đặc sản địa phương và thực phẩm được chế biến phần lớn đều theo mùa nhằm đảm bảo độ tươi ngon cao nhất. Trong một vài trường hợp đặc biệt, shōjin ryōri – thực đơn chay sẽ được phục vụ. Thông thường, bữa ăn sẽ được phục vụ tại phòng ăn chính của ryokan, nhưng cũng có một số ryokan phục vụ thức ăn ngay tại phòng của khách.

Kaiseki-ryōri
Kaiseki-ryōri – multi-course meal features seasonal and local specialities
Kaiseki-ryōri
A beautiful hors-d’oeuvre in the Japanese multi-course haute cuisine
Kaiseki-ryōri
Breakfast at the ryokan
Shōjin ryōri
Shōjin ryōri – Vegetarian meals using foods processed from vegetable and soybeans

Một số thông tin cần biết

Vì mang đậm nét truyền thống, ryokan có nhiều quy tắc và lễ nghi. Điều đó có thể khiến nhiều du khách bỡ ngỡ và cảm thấy không thoải mái. Nhưng thực ra, ryokan lại là nơi mà tinh thần omotenashi được thể hiện rõ rệt nhất. Để giúp bạn có một kì nghỉ vui vẻ tại ryokan, sau đây là một số nguyên tắc bạn cần chú ý:

  • Không kéo lê hành lí trên sàn tatami vì hành lí của bạn có thể làm hỏng mặt sàn. Trong phòng có vị trí riêng để đặt hành lí. Thông thường, nhân viên của ryokan sẽ mang hành lí lên phòng cho bạn khi bạn check-in xong.
  • Bạn nên cởi bỏ y phục thường ngày và thử mặc yukata – một loại kimono mùa hè, mỏng nhẹ làm bằng cotton. Bạn có thể đi lại thoải mái trong ryokan khi mặc yukata, từ nhà ăn, phòng tắm cho đến lobby. Tại một số nơi nghỉ dưỡng như khu vực suối nước nóng, bạn có thể mặc yukata ra đường.
  • Khi mặc yukata, bạn đặt vạt áo phải lên vạt áo trái, rồi gấp chặt. Sau đó quấn và cột dây đai obi ở ngang hông. Tuyệt đối không gập vạt áo trái lên vạt áo phải vì người Nhật tin rằng điều đó sẽ mang lại xui xẻo. Chỉ có người đã khuất mới mặc như thế.
  • Thử thách lớn nhất khi ở ryokan có lẽ là sử dụng onsen, hay phòng tắm nước nóng kiểu Nhật. Đây là phòng tắm chung và bạn phải share nó với những khách khác. Phòng tắm được chia làm 2 bên nam nữ, và bạn không được mặc gì cả khi vào đây. Thứ duy nhất bạn được mang theo là một chiếc khăn tắm nhỏ. Trước khi vào bồn tắm, bạn phải tắm gội sạch sẽ. Khi ở trong bồn tắm, bạn thư giãn trong làn nước ấm. Tuy nhiên, không được nhúng đầu hoặc làm rơi khăn tắm của bạn vào nước. Sau khi ngâm xong, bạn tắm lại một lần bằng nước mát. Mặc dù khá dài dòng, nhưng thực tế kết quả lại rất kì diệu. Bạn sẽ cảm thấy vô cùng sảng khoái sau khi tắm xong.

16 comments

  1. Thật là tuyệt vời. Cám ơn cháu cất công viết. Cô muốn thử kaiseki nhưng thấy nó đắt giá quá nên ngại.

    1. Cũng có nhiều loại ryokan đó cô. Có chỗ họ offer bed & simple breakfast thôi nên giá cũng mềm hơn. Thực ra ăn kaiseki ở ttrong ryokan là giá cả hợp lí nhất rồi 🙂 Vì giá trung bình 1 phần kaiseki là từ 6000 trở lên. Giá phòng trung bình cho 1 standard room của mấy cái hotel cũng khoảng 10000 yen/đêm rồi. Nên cộng lại có khi còn vượt giá một đêm ở ryokan.

      1. Cô đọc trong một quyển về thức ăn của người Nhật, tác giả có nói qua về kaiseki. Ông đi ăn ở nhà hàng, có lẽ thuộc loại high end, muốn ăn phải đặt trước, và phải do người Nhật giới thiệu, hay mời đến ăn. Giá một phần ăn là 300 USD. Cô nhắm nếu đi ăn thì chắc chẳng có người Nhật nào giới thiệu mình, mà dẫu có thì chắc ông Tám sẽ rầy, vì ông không thích thức ăn Nhật (sushi), không thích vào nhà hàng, và chắc chắn là không ưa giá tiền kiểu này. Cháu đi chơi lúc ấy có sợ động đất không. Trong vòng một hai tháng mà cô nghe nào là động đất nào là nước lụt đến chết mấy chục người, cô sợ quá.

      2. Dạ lúc cháu đi là mùa xuân nên ko sợ lắm. Lúc đó thì sợ tên lửa của North Korea hơn 🙂 Nhật cũng giống Đài Loan, mấy tháng hè này là bão liên miên. Nên người ta thường chủ yếu đi Nhật với Đài Loan vào xuân hay thu đông.
        Cháu nghĩ mình là tourist nên mấy cái kaiseki restaurant thuộc hàng high-end chắc không nhận đặt bàn của mình đâu. Họ thường phải giải thích về các món ăn, mà mình thì chả biết tiếng Nhật. Nên mình sẽ không cảm nhận được hết độ sophistication của mấy món đó.

  2. Sounds like you had an authentic ryokan experience — the closest thing I had to that was the tatami mats and a low wooden table at my hotel in Kyoto. That decoration for Children’s Day reminds me how the Japanese put their attention into small details; everything on that table looks meticulously-prepared.

    1. Thank you, Bama! Although I cannot remember the name of any dish, they are generally good. Some of dishes are very new to me, and I didn’t even know what we ate 🙂

      1. Ah that is so true the food in ryokan is really a lavish spread and they use the freshest and best ingredients!

  3. Great article that really makes me want to go back to beautiful Japan. During our 6-week trip we stayed at several Ryokans and experienced nothing but the greatest hospitality we could think of. This in combination with wonderful refined food and some onsens made this trip very special and memorable. Hope to go back to Japan soon!

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s

This site uses Akismet to reduce spam. Learn how your comment data is processed.