Advertisements
Himeji Castle in Spring

Himeji Castle – The Beautiful White Heron

Tiếng Việt

Elegant and lustrous white, Himeji Castle appears like a giant heron flying in the sky. Together with a 400-year-long history, it’s undisputedly one of the most spectacular castles in Japan. After several years of extensive renovation, Himeji Castle was re-opened to the public in March 2015. The White Heron once again dominates the sky of Himeji.


The history of Himeji Castle (姫路城) dates back to 1580 when the shōgun Toyotomi Hideyoshi remodelled a fort standing atop a hill in Himeji into a formidable castle. Some 30 years later, the castle was enlarged by Ikeda Terumasa, a feudal lord of the early Edo period. He was awarded this castle by Tokugawa Ieyasu due to his service at the Battle of Sekigahara. The construction completed in 1609 and the castle complex as it survives today is over 400 years old.

The road leading to Himeji Castle
The road leading to Himeji Castle

Today, Himeji Castle is a national treasure and one of the very first places in Japan that UNESCO designated as a World Cultural Heritage Site. Its imposing size and inimitable beauty attract nearly three million visitors each year, making it Japan’s most visited castle. Furthermore, thanks to its graceful and brilliant white appearance, the castle is often referred to as Shirasagi-jō (白鷺城), or the White Heron Castle.

White Heron Castle
The graceful white heron of Himeji

Himeji Castle Architecture

Built during the feudal period, Himeji Castle contains an advanced defensive system. It consists of more than 80 structures spreading across multiple baileys. These baileys are then connected by a series of gates and winding paths. The goal of this labyrinth-like layout is to slow down and expose attacking forces to numerous stone-throwing platforms and firing holes.

The maze-like defensive system
The maze-like defensive system
Cherry blossom tree in West Bailey, Himeji
Cherry blossom tree in West Bailey, Himeji

At the heart of the castle-complex stands the main keep, Daitenshu, a magnificent multi-storey wooden structure. From outside, it appears to have only five floors. But it actually has a 7-floor configuration, including six internal floors and a large basement. The floors are unfurnished and each level gets progressively smaller as you ascend. The keep also maintains some hidden features, such as mushagakushi (hidden rooms where warriors could lie in wait), nijyu-no-tobira (two-layered doors).

The wooden frame of the main keep
The wooden frame of the main keep
Inside the main keep
Inside the main keep (lower floor)

The Restoration of Himeji Castle

In order to preserve the main keep’s original beauty, an extensive restoration began in 2009 – 45 years after “The Showa Era Restoration”. All roof tiles, joint plasters, as well as floorboards and windows, were replaced. Edge of eaves, gables and other decorative components were either repainted or completely repaired. The restoration team also repaired and reinforced the pillars, making them earthquake proof. Known as “The Heisei Era Restoration”, this whole project costs approximately 2.4 billion yen and it took around six years to complete. In March 2015, Himeji Castle was fully re-opened to the public. And once again, the White Heron Castle dominates the sky of Himeji.

Himeji Castle in Spring
Himeji Castle in Spring

Some Facts about Himeji Castle

  • Unlike many other castles in Japan, Himeji Castle miraculously escaped the devastation of the World War II. The castle remained largely intact, although the surrounding area was burnt to the ground. Fire and natural disasters also did no harm to the castle.
  • The only occasion that Himeji Castle was nearly destroyed is when the castle was put up for auction in 1871. A Himeji resident purchased it for 23.5¥ and intended to demolish the castle for crop farming. However, the cost of destroying the castle was estimated to be too great, and thus the castle was again spared.
  • When getting out of the main keep, be sure to check out the Okiku’s well on which a classic Japanese ghost story is based. In this story, Okiku was a maid of Aoyama, a retainer who planned a plot against his lord. Okiku overheard the plot and reported it to her lover, a loyal warrior. Thus, the plot was averted. When Aoyama found out that his maid had been the cause of his failure, he decided to kill her. So he accused her of having stolen one of ten very rare dishes. As a result, she was tortured to death and thrown into the well. From then after, Okiku became a vengeful spirit and haunted her murderer by counting to nine and then making a terrible shriek.
Himeji Castle
Only 23.5 Japanese yen for such a beautiful castle. What a deal!

Practical Information

  • Lying on the Sanyo Shinkansen line, the town of Himeji is easily accessible from Osaka by shinkansen (approx. one hour). The castle stands about one kilometre down Himeji’s main street and it takes around 15-20 minutes to walk there from the train station. Alternatively, you can take a bus which costs around 100 yen one way.
  • For those visiting the main keep, a long waiting time should be considered, especially during the cherry blossom season (late March to early April), the Golden Week (late April to early May) and the summer holiday (July and August). Admission ticket costs 1000¥.
  • Only a limited number of visitors are allowed to enter the main keep at the same time. More information is available at Himeji Castle’s official website.
Advertisements

Himeji và Tòa lâu đài Bạch Diệc

Với vẻ ngoài trắng muốt tao nhã, lâu đài Himeji trông như một con diệc trắng đang bay trên bầu trời xanh. Nó được đánh giá là một trong những lâu đài kì vĩ nhất Nhật Bản, khiến bất cứ ai khi đến nơi đây đều không khỏi trầm trồ kinh ngạc.

Lịch sử của lâu đài Himeji bắt đầu từ khoảng cuối thế kỉ 16, khi lãnh chúa Toyotomi Hideyoshi phá bỏ một pháo đài trên đỉnh ngọn đồi Himeyama (nay là Himeji). Thay vào vị trí đó, ông cho xây dựng một lâu đài để thể hiện quyền lực và sự giàu có của mình. Tuy nhiên, khi quân đội của Toyotomi đại bại trước quân của Tokugawa Ieyasu tại Sekigahra vào năm 1600, lâu đài được ban cho lãnh tướng Ikeda Terumasa như một phần thưởng. Ikeda đã cho cơi nới pháo đài và việc mở rộng hoàn thành vào năm 1609. Từ đó đến nay, lâu đài Himeji đã không có thay đổi gì đáng kể.

Himeji Castle
Himeji Castle standing atop.

Ngày nay, lâu đài Himeji là một quốc bảo của Đất Nước Mặt Trời Mọc. Đồng thời, nó cũng là một trong những địa điểm đầu tiên tại Nhật được UNESCO công nhận là Di Sản Văn Hóa Thế Giới. Hàng năm, có khoảng gần 3 triệu du khách đến Himeji để tham quan và chiêm ngưỡng vẻ đẹp của lâu đài. Lâu đài còn được biết đến với cái tên Shirasagi-jō (白鷺城), hay lâu đài Bạch Diệc nhờ vẻ ngoài trang nhã, tuyệt đẹp.

White Heron Castle
The graceful white heron of Himeji

Kiến trúc của lâu đài Himeji

Được xây dựng trong thời kì loạn lạc, lâu đài Himeji không chỉ đẹp mà còn sở hữu một hệ thống phòng thủ vượt trội. Lâu đài bao gồm 80 tòa nhà nằm rải rác khắp các vòng thành. Các vòng thành này lại được kiểm soát nghiêm ngặt bởi nhiều lớp cửa, nhằm đảm bảo cho quân địch không thể tiến nhanh. Thêm vào đó, vô số những lỗ châu mai đặt trên tường thành và pháo đài để bắn tên, bắn súng hay thả đá vào kẻ thù.

The maze-like defensive system
The maze-like defensive system
Cherry blossoms in West Bailey
Cherry blossoms in West Bailey

Ở trung tâm của lâu đài Himeji là Daitenshu, tòa tháp kiến trúc bằng gỗ lớn nhất Nhật Bản. Nhìn từ bên ngoài, tòa tháp dường như chỉ có 5 tầng. Nhưng thực ra, Daitenshu là một kiến trúc 7 tầng, bao gồm 6 tầng và một tầng hầm lớn. Toàn bộ sàn nhà không được lót thảm và càng lên cao diện tích càng được thu hẹp lại. Bên trong, Daitenshu còn được lắp những cơ quan mật, như mushagakushi  (nơi mai phục, nằm ẩn trong các góc nhà) hay nijyu-no-tobira  (cửa hai lớp).

The Main Keep
The wooden frame of the main keep
Inside the main keep
Inside the main keep (lower floor)

Quá trình trùng tu lâu đài

Nhằm mục đích bảo tồn vẻ đẹp của lâu đài Himeji, quá trình trùng tu đã được bắt đầu vào năm 2009. Tất cả mái ngói, mối nối, cửa sổ và ván lót sàn đều đã được thay mới. Mái hiên và những bộ phận trang trí cũng được trùng tu hay sơn phết lại. Những cột gỗ ở tầng hầm, tầng 1 và 6 cũng đã được gia cố lại giúp chúng có thể chịu được động đất. Toàn bộ dự án mất khoảng 2,4 tỉ yên Nhật và mất 6 năm để hoàn thành. Đến tháng 3 năm 2015, lâu đài được mở cửa lại cho công chúng và “con diệc trắng” lại một lần nữa được bay trên bầu trời Himeji.

Himeji Castle
Himeji Castle in spring

Một vài điều thú vị về lâu đài Himeji

  • Trong suốt 400 năm qua, lâu đài Himeji đã may mắn thoát họa chiến tranh. Mặc dù đã có lần bom rơi trúng lâu đài trong Thế Chiến II, nhưng nó đã không phát nổ nên lâu đài không bị hư hại. Thiên tai và hỏa hoạn cũng không gây ảnh hưởng gì cho lâu đài.
  • Lần duy nhất lâu đài cận kề cái “chết” là vào cuối thế kỉ 19. Khi đó, nhiều lâu đài ở Nhật bị phá hủy bởi Lệnh phế thành. Lâu đài Himeji cũng chịu chung số phận. Nó đã được bán đi với giá chỉ 23,5¥. Người chủ lúc bấy giờ định phá bỏ lâu đài để làm rẫy. Tuy nhiên, chi phí phá bỏ lâu đài quá lớn. Vì thế mà lâu đài được “tha”.
  • Có một truyện ma cổ điển của Nhật Bản đã lấy bối cảnh tại lâu đài Himeji. Nói chính xác hơn là tại một cái giếng bên ngoài Daitenshu. Trong câu truyện này, Okiku là hầu gái của một quản gia tên Aoyama. Người này muốn lật đổ lãnh chúa của mình nên lên kế hoạch hãm hại. Tuy nhiên, Okiku đã nghe được kế hoạch và báo lại cho lính. Kế hoạch vì thế mà thất bại. Khi Aoyama biết chuyện, ông ta tìm cách giết Okiku. Ông vu oan cho cô hầu gái là ăn trộm một chiếc dĩa quý giá trong bộ sưu tập 10 chiếc. Okiku bị giết rồi ném xuống giếng. Từ đó, Okiku trở thành một oan hồn. Hằng đêm, cô hiện lên bên chiếc giếng để đếm dĩa. Khi đếm đến chiếc thứ 9, cô sẽ gào lên thảm khốc vì không thể tìm ra chiếc dĩa cuối cùng…
Himeji Castle
Only 23.5 Japanese yen for such a beautiful castle. What a deal!

Kinh nghiệm du lịch Himeji

  • Thành phố Himeji nằm trên tuyến Sanyo Shinkansen. Bạn chỉ mất khoảng một giờ để đi từ Osaka đến đây. Lâu đài Himeji nằm ngay con phố chính, và mất khoảng 15-20 phút để đi bộ từ ga Himeji. Bạn cũng có thể sử dụng bus, chỉ mất khoảng 5 phút. Giá vé: 100¥ một chiều.
  • Lâu đài Himeji là một địa điểm du lịch nổi tiếng nên du khách khá đông, đặc biệt là vào những dịp lễ hay kì nghỉ hè. Thêm vào đó, chỉ có một số lượng du khách nhất định được vào tham quan Daitenshu mỗi giờ. Vì thế hãy sắp xếp thời gian dư dả, nếu bạn có ý định tham quan bên trong lâu đài. Giá vé: 1000¥.
Advertisements

24 comments

  1. I loved the Himeji castle, but the highlight of my Himeji trip was Mt. Shosha. It was quiet and lovely, and what I was expecting of a temple complex. I definitely recommend anyone visiting Himeji to spare half a day for the castle and half a day for Mt Shosha to balance the hustle and tranquil.

    1. Thanks for your information, Pelin! I haven’t been there but I just googled it. It looks like a perfect place to get relaxed 🙂

  2. I remember seeing the castle from the train, from the train station, and as my friend and I were walking down the main avenue leading to it. Such an imposing monument, indeed. Your photos bring back some good memories, Len.

    1. Thanks for your comment, Bama! Before visiting, I thought that Himeji Castle and Osaka Castle would be of the same size. But I was wrong. In comparision to Osaka Castle, the one in Himeji is indeed a giant 🙂

  3. This is hands down one of my favorite historical sites in all of Japan. 🙂 My first time at Himeji Castle was on a family vacation many years ago, before the latest restoration, when we did a half-day trip from Osaka during cherry blossom season. Then I returned in October 2016 with Bama as part of his first-ever trip to Japan. It was just as beautiful and impressive as I’d remembered, but the roof tiles looked brand new and the whole structure seemed to glow in the sunlight.

    1. Totally agree! The castle looks absolutely stunning on a sunny day 🙂 I was impressed by the skill of the Japanese architectures as well. I wonder how they could build such a complex structure without any guidance or machine.

    1. It must be wonderful! Image the cherry blossoms framing the white castle. When I was there, the flowers has started falling due to the unexpected heatwave 🙁 There was only one tree that is still in full bloom.

    1. My pleasure! It’s not so bad here. The disease is still under control, with only 85 cases (most are imported cases) and 0 death. There is neither panic buying nor lock-down. People can still go out for shopping or cafe, but we have to wear maskes and avoid contact as much as possible 🙂

  4. Hi Len, how’s everything in Vietnam? It’s grown to such global proportions it is very very unsettling… Are people still going to work or school as per usual? Hope you stay well!

    1. Thanks for asking, Jolene! It’s still pretty calm here. Until today, we are able to keep the number low, with 91 cases and 0 death. Thanks to early detection, we didn’t let the virus spread. No panic buying or curfew. But school has been closed for weeks. Bars, cinemas and theatres have followed suit since last week.

      But things might change in the next few weeks as more and more VNese from UK, US and EU come back, bringing the virus with them. Of the 91 cases, 80 are imported from those countries 🙁

      How about you? Things are still under control in Sydney?

      1. That’s great, it’s amazing how your government has really controlled it early. Enforcing early lockdown is the only proven way to go.
        Australia is way behind other western countries. We are already 1,000 and it’s yet to peak. They are turning away people who want to be tested because our health system can’t cope. Our schools and workplaces are still open which is baffling. You may have seen headlines in the last few days that because some workplaces have sent people home to work, they just turn up on our beaches rather than self-isolate! People have no sense of social responsibility… Italy is a case in point. It’s so sad what’s happening in Europe, hope your friends in Germany are coping OK.

      2. Yeah, I have heard about the brainless action at Bondi Beach. Stupidity surely has no limit 🙁

        Last week, my relatives and friends in Germany were panic because they saw no action from the government. They are a bit relaxed now thanks to all the travel restrictions. But the number keeps increasing. Hope they don’t become the 2nd Italy…

      3. I think America has become the second Italy… and Spain’s not far behind! Vietnam seems like a safe haven in comparison.

      4. For now 🙂 I hope the sistuation won’t get worse. My hometown Saigon has just closed the airspace, because our quarantines cannot cope with the influx of people from Europe and US.

  5. Được xem bên trong lâu đài và nếu được chụp ảnh thì cô sẽ tìm đến. Hy vọng sẽ đến năm 2021. Cám ơn Len đã viết bài này.

    1. Dạ, lâu đài này thực sự đáng để xem đó cô. Về quy mô thì phải nói là nhất nhì Nhật Bản. Tuy vào bên trong lâu đài có hơi đông và mất thời gian, nhưng phải vào mới thấy sự khéo léo của kiến trúc sư thời xưa 🙂

Leave a Reply

%d bloggers like this: