Sleepy cat

Taiwan’s Cat Village: Welcome to Houtong!

“Look! (It’s) Over there!”, I heard an excited voice behind me. It was a boy and he kept pointing her finger to a nearby bush. A few seconds later, a black-white shape leapt out. Its yellow eyes seemed to notice us but showed no interest to interact. After a while, the figure gently walked away, swinging its tail back and forth. That was my first encounter with the citizen of Houtong, a place that is often dubbed as the Cat Village.


Tucked in the forested mountains of Ruifang District (35 kilometres from Taipei City), Houtong ( 猴硐) is a former coal-mining village. After the mining’s pits closed down in the 1990s, the place was largely abandoned, with only a dozen of households left behind. But things started to change in 2008 when local cat lover Jian Peilling posted photos of the villager’s efforts to take care of stray cats on social media. Her pictures went viral and the village received a lot of support from cat lovers from all over Taiwan.

Within years, the ghost town of Houtong has reinvented itself as a lively cat village. Visitors from far and wide flock here to see a quirky village where nearly everything is cat-related, from feline theme souvenirs, kitty-shaped desserts to a cat-inspired gallery. Even the bridge leading to the village is also cat-friendly, fully equipped with climbing steps and perch platforms. Though these facilities sound like tourist traps, they bring the much-needed money to the villagers and the cat population.

Houtong Village
Houtong Village

A cafe in Houtong
A cafe in Houtong

Cat! Cat! A lot of cats!

The star attraction, however, is still our four-legged friends. It’s estimated that Houtong is now home to more than 200 cats; roughly double that of the human population. From black, white, ginger to tortoiseshell, there are cats of every kind. Some are pretty shy, while others are friendly and don’t mind if you pet them. The cats can be found roaming all over the village: hiding in the bushes, jumping off roofs, sleeping over the bannisters or idling by the riverside. They get fed by villagers, and often, by the public. But visitors are encouraged not to do so because overfeeding will have negative impacts on the cat’s health. Additionally, a small team of veterinarians voluntarily look after the cats by administering vaccinations and sterilisation.

But this sanctuary for stray cats also has a downside. As its popularity grows, Houtong now has to face a new threat posed by many irresponsible pet owners. These people come here to discard cats that they no longer want. Some of these castoffs are even ill and can infect the whole cat population. Although there is a fine of up to 150,000 NT$ (5000$), it hardly has a deterrent effect. In my opinion, Houtong should be a place where visitors learn to value animals, not a place to abandon them.

Practical Information

  • Houtong Cat Village is easily accessible by local trains from Taipei Main Station. Just take Line 801 towards Su’ao (Yilan) and get off at Houtong. The trip takes less than one hour. Please note that some journeys require a brief transfer at Ruifang Station.
  • As of 2019, you can pay for the entire trip with the EasyCard – an add-valued smartcard that can be used in most of Taiwan’s public transportation system.
  • Ruifang Station is the gateway to the famous mountain town of Jiufen. That’s why many people (including myself) combine these two destinations on a day trip.
Advertisements

Chào mừng đến làng mèo Houtong!

Nép mình trong những rặng núi của quận Ruifang (cách thành phố Taipei khoảng 35 km), Houtong từng là một ngôi làng của những người thợ khai mỏ. Sau khi hầm mỏ đóng cửa vào những năm 90, ngôi làng này dần rơi vào quên lãng, với chỉ gần chục hộ dân còn sinh sống tại đây. Mọi việc đã bắt đầu thay đổi kể từ năm 2008 khi cô Jian Peiling – một người yêu mèo địa phương – post hình của những chú mèo hoang mà dân làng đang nuôi lên mạng xã hội. Những hình ảnh của cô được chia sẻ rộng rãi và ngôi làng nhanh chóng nhận được sự ủng hộ của rất nhiều người yêu mèo trên khắp Đài Loan.

Chỉ trong vòng vài năm, Houtong đã phát triển từ một ngôi làng bỏ hoang thành một địa điểm du lịch hấp dẫn, thu hút du khách gần xa. Dường như tất cả mọi thứ ở đây đều liên quan đến mèo, từ những món đồ lưu niệm có hình mèo, quán cafe theo chủ đề mèo, cho đến một phòng triển lãm tranh với đầy những bức họa về mèo. Ngay cả con đường dẫn vào làng cũng được thiết kế phù hợp cho mèo, bao gồm những bậc thang và chỗ đứng để những chú mèo có thể thoải mái leo trèo.

Houtong Village
Houtong Village

A cafe in Houtong
A cafe in Houtong

Mèo! Mèo! Rất nhiều mèo!

Tuy nhiên, lí do khiến du khách đến đây chính là những người bạn bốn chân. Ước tính hiện tại có khoảng hơn 200 chú mèo đang sống tại Houtong; gấp đôi số người dân trong làng. Có rất nhiều chủng loại, từ mèo mướp, mèo mun đến mèo tam thể. Chúng trốn trong những bụi cây, nằm ngủ trên thành cầu thang hay đơn giản là lười biếng bên dòng sông. Những chú mèo ở đây được dân làng cho ăn và được chăm sóc y tế bởi một đội tình nguyện viên bao gồm các bác sĩ thú y.

Mặc dù Houtong có vẻ là một thiên đường cho những chú mèo hoang, nhưng nơi đây cũng tồn tại một vấn đề. Khi mà Houtong càng được nhiều người biết đến thì số lượng người đem mèo đến đây bỏ càng nhiều. Trong số đó thậm chí có những con bị bệnh và có thể lây cho tất cả mèo trong làng. Điều này làm cho dân làng rất đau đầu. Mặc dù đã có mức phạt lên đến 150.000NT$ (5000$), nhưng vẫn chưa đủ sức răn đe. Thiết nghĩ hãy để Houtong là nơi mà những chú mèo được yêu quý, chứ không phải là nơi để bỏ rơi chúng.

Kinh nghiệm du lịch Làng mèo Houtong

  • Để đến Houtong từ ga trung tâm Taipei, bạn đi tàu số 801, hướng Su’ao (Yilan). Xuống tàu tại trạm Houtong. Cần lưu ý là một số chuyến tàu chỉ chạy đến ga Ruifang và bạn cần phải chuyển tàu tại đây.
  • Ruifang là cửa ngõ để đến làng cổ Cửu Phần. Do đó mà rất nhiều du khách kết hợp đi hai điểm này trong cùng một ngày. Hai ga này chỉ cách nhau khoảng 6 phút đi tàu.
  • Đến hiện tại, bạn có thể sử dụng thẻ EasyCard trên cả tuyến đường từ Taipei đến Houtong (trước đây phải chuyển tại Ruifang để mua vé giấy). Loại thẻ này chỉ cần nạp tiền vào là có thể sử dụng trên hầu hết tất cả các phương tiện vận chuyển công cộng ở Đài Loan, trừ tàu cao tốc HSR.
Advertisements

17 Comments

  1. Bama

    Ohhh I’ll be in a feline heaven if I go here! I love cats, although in recent years I begin to love dogs as well. But if I had to choose I’d definitely pick cats. It’s nice that those cats in this village are being taken care of by the locals and some veterinarians. Although you also mentioned about the downside of having the latter. If you love cats that much, you will enjoy Istanbul (and probably Turkey in general). The cats are fluffy and well-fed there. I also heard that Greece is also a good place to be a cat.

    1. Len Kagami

      Thanks for the tips, Bama! I will surely have a close look, when I visit these two countries 🙂 I love cats, because they are unpredictable. They do a lot of weird stuff :3

  2. carolinehelbig

    I’m a real cat lady…just love them, but hubby is allergic so unfortunately we can’t keep one as a pet. It’s so great that these cats are taken care of but a shame that some people act so irresponsibly. My sister just got back from Morocco and she sent me tons of lovely cat photos and mentioned that most looked healthy.

    1. Len Kagami

      Cool! It looks like people around the Mediterranean Sea really loves cat :3 In the previous comment, Bama – a fellow blogger just mentioned that Turkey and Greece are also destinations for cat lovers. Thinking about that, I rarely see cats in other parts of Europe. Perhaps, they are kept indoor due to the weather 🙂 How about Canada?

      1. carolinehelbig

        We have some cats wandering around in the neighbourhood but most tend to be indoor cats. The weather is a factor but even a bigger one is the coyotes.

    1. Len Kagami

      You will want to cuddle them at first sight 😛 Though most of these cats are strays, they behaved quite well. No aggressive actions toward humans. Much better than the deer in Japan or the monkeys in Malaysia haha.

      1. Len Kagami

        Worse 🙂 I was chased around. One of them kept hitting me with the horns because I ran out of cookies. Fortunately, its horns are not sharp. Lesson learned: Never feed wild animals 😛

Leave a Reply